Reizen

Gateway Arch in St. Louis

Gateway Arch St. Louis

Eén van mij beste vrienden had ergens begin jaren tachtig bij hem thuis een Apple II staan, een geweldige computer met een nog veel straffer spel: Microsoft Flight Simulator. Omdat we toen nog allemaal piloot gingen worden, vlogen we urenlang met onze virtuele vliegtuigen over de Amerikaanse steden en luchthavens die in die vroege versie vooral uit enkele hoekige lijnen en stipjes bestonden. Eén van de landmarks die echter opviel en dus een gretige bestemming was om rond én onder te vliegen was de wereldberoemde Gateway Arch, de 192 meter hoge boog die van St. Louis een veel bekendere stad maakt dan pakweg Cleveland, Oakland of Milwaukee, die nochtans allemaal een stuk groter zijn. Zo staat St. Louis bijvoorbeeld maar op de 58e plaats als het om de meest bevolkte steden van de Verenigde Staten gaat.

Gateway Arch

Ik zit met een Amerikaans gezin in een claustrofobische kleine cabine die ons met een angstaanjagend geklik en gepiep via een ingenieus kabelsysteem helemaal naar de top van de boog voert. De man probeert zijn vrouw gerust te stellen die luidop een gebed zit te prevelen. Ik wist hiervoor niet eens dat je in de boog kon, laat staan dat je even later je hoofd tegen één van de tientallen kleine raampjes in de top kan duwen om een geweldig zicht te hebben over de stad en de omliggende oneindig lijkende Great Plaines.

Onder de Arch is een goed bezoekerscentrum waar je een Imax film kan bekijken over de expeditie van Lewis & Clark. Na de vertoning beginnen enkele bejaarden spontaan te juichen en te klappen. De overal aanwezige vaderlandsliefde achtervolgt je zelfs tot in de filmzaal.

De boog is een ontwerp uit 1947 van de bekende Fins-Amerikaans architect Eero Saarinen en Hannskarl Bandel, een Duits-Amerikaanse ingenieur. Het monument staat symbool voor de westelijke expansie van de Verenigde Staten, die in 1804 onder impuls van Predident Thomas Jefferson was ingezet door vanuit St. Louis de bekende expeditie van Lewis & Clark uit te sturen.

Lewis & Clark Expedition

Lewis & Clark zijn voor de Amerikanen ware helden en bekender en populairder dan pakweg Stanley & Livingstone. Zij lagen aan de basis van het go west-credo dat bij elke Amerikaan nog altijd genetisch ingebakken zit. Jefferson had een goede reden om de expeditie uit te sturen. Hij had net een koopje gedaan door van de Fransen het toen reusachtige La Louisiana voor 15 miljoen dollar te kopen. Dit land strekte zich ten westen van St. Louis uit over het hele midden van het continent, van New Orleans aan de Golf van Mexico tot aan de Yellowstone rivier, bijna aan de huidige grens met Canada. Alleen wist absoluut niemand wat er in dat reusachtige gebied te vinden was, want er waren nog nooit blanken geweest.

Lewis and Clark Expedition

De hele expeditie duurde bijna 2,5 jaar en was uiterst belangrijk om het gebied in kaart te brengen, niet alleen geografisch, maar ook wat fauna en flora betreft. Zo danken veel dieren- en plantensoorten in Noord Amerika vandaag de dag nog altijd hun naam aan dewelke Lewis & Clark hen toen gaf. Bovendien legden de avonturiers uiterst belangrijke contacten met de vele Indianenstammen die in het gebied woonden en zorgden ze zo voor de latere doorgang voor de pioniers die naar het Westen trokken. Helaas is de aanvankelijke vreedzame aanpak van Lewis & Clark en het vertrouwen die ze daarmee bij de Indianen wonnen later omgeslagen, met de bekende verschrikkelijke gevolgen voor de lokale stammen.

St. Louis

Het duurde nog tot 1963 voor men aan de bouw van de Arch begon, en het monument was pas afgewerkt in 1965. Vanaf 1967 kon het publiek de Arch bezoeken en werd het zo het bekendste monument van St. Louis en van de hele midwest. Want eerlijk, veel meer valt er in de stad niet te beleven. Natuurlijk zou je naar de brouwerij van Anheuser-Busch kunnen gaan, maar sinds de brouwers van Budweiser eigendom zijn van Inbev is het een beetje sneu om als Belg naar het Amerikaanse bier te gaan kijken, laat staan dat je het al moet drinken. Verder lijkt de stad wat uitgestorven. Er zijn mooie gebouwen die dateren uit de 19e eeuw en vroeg 20e eeuw, maar er is ook veel leegstand en downtown St. Louis bestaat net zoals veel Amerikaanse steden uit een verzameling kantoorgebouwen gelardeerd met wat shoppingmalls en enkele groene parkjes. U hoeft dus nog niet in dat vliegtuig te springen.

Missouri Athletic Club

Wat mijn verblijf in St. Louis wél uniek maakt is de plaats waar ik logeer. Ik heb een kamer kunnen boeken aan amper 70 dollar in de Missouri Athletic Club, een ouderwetse gentleman-sportsclub naar Britse traditie die in zijn clubgebouw ook hotelkamers voor niet-leden ter beschikking stelt. Daarvoor krijg je een verblijf in een unieke, traditionele sportsclub, waar de kamers misschien wat gedateerd zijn, maar waar je over geweldige sportfaciliteiten beschikt als een reusachtige gym, een olympisch zwembad, een ware indoor looptrack, golfsimulator, indoor squash- en racketfields, sauna – en spa faciliteiten, enzovoorts. De club, die hier bekend staat als de MAC, werd opgericht in 1903 en had o.m. Charles Lindbergh en President Truman onder zijn leden. Het clubhouse is gevestigd in een prachtig historisch pand uit 1916. Beneden vind je grote, statige gentleman salons, met verweerde clubfauteuils, en houten lambrizeringen, waar je na het sporten kan genieten van bourbon en sigaren. Het hoeft niet altijd Aquarius te zijn.

En dus ga ik wat stoom aflaten en hamburgers verbranden in de prachtige gym, waar ik met halters aan de slag ga, die er zo oud en verweerd uit zien dat ze wel door President Truman moéten gebruikt zijn. Gedeelde pijn is ware pijn, ook als daar meer dan 60 jaar tussen ligt, denk ik met een pijnlijke grimas.

En, o ja. Ik heb het even opgezocht: sinds het begin van de Arch vlogen er welgeteld negen vliegtuigen onderdoor. Voor u plannen maakt: het is uiteraard streng verboden en u geraakt er zeker uw vlieglicentie én uw vrijheid mee kwijt.

Gerelateerde berichten

1 Reactie

Geef een reactie

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.

error: